Вблизи большого города, по широкой проезжей дороге шел старый, больной человек.  

❉❉❉❉

Он шатался на ходу; его исхудалые ноги, путаясь, волочась и спотыкаясь, ступали тяжко и слабо, словно чужие; одежда на нем висела лохмотьями; непокрытая голова падала на грудь… Он изнемогал.  

❉❉❉❉

Он присел на придорожный камень, наклонился вперед, облокотился, закрыл лицо обеими руками — и сквозь искривленные пальцы закапали слезы на сухую, седую пыль. Он вспоминал…  

❉❉❉❉

Вспоминал он, как и он был некогда здоров и богат и как он здоровье истратил, а богатство роздал другим, друзьям и недругам… И вот теперь у него нет куска хлеба — и все его покинули, друзья еще раньше врагов… Неужели ж ему унизиться до того, чтобы просить милостыню? И горько ему было на сердце и стыдно.  

❉❉❉❉

А слезы все капали да капали, пестря седую пыль.  

❉❉❉❉

Вдруг он услышал, что кто-то зовет его по имени; он поднял усталую голову и увидал перед собою незнакомца.  

❉❉❉❉

Лицо спокойное и важное, но не строгое; глаза не лучистые, а светлые; взор пронзительный, но не злой.  

❉❉❉❉

— Ты все свое богатство роздал,— послышался ровный голос…— Но ведь ты не жалеешь о том, что добро делал?  

❉❉❉❉

— Не жалею,— отвечал со вздохом старик,— только вот умираю я теперь.  

❉❉❉❉

— И не было бы на свете нищих, которые к тебе протягивали руку,— продолжал незнакомец,— не над кем было бы тебе показать свою добродетель, не мог бы ты упражняться в ней?  

❉❉❉❉

Старик ничего не ответил — и задумался.  

❉❉❉❉

— Так и ты теперь не гордись, бедняк,— заговорил опять незнакомец,— ступай, протягивай руку, доставь и ты другим добрым людям возможность показать на деле, что они добры.  

❉❉❉❉

Старик встрепенулся, вскинул глазами… но незнакомец уже исчез; а вдали на дороге показался прохожий.  

❉❉❉❉

Старик подошел к нему — и протянул руку. Этот прохожий отвернулся с суровым видом и не дал ничего.  

❉❉❉❉

Но за ним шел другой — и тот подал старику малую милостыню.  

❉❉❉❉

И старик купил себе на данные гроши хлеба — и сладок показался ему выпрошенный кусок — и не было стыда у него на сердце — а напротив: его осенила тихая радость.  

❉❉❉❉

Май 1878  

❉❉❉❉